Crown Film Unit

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Crown Film Unit (français)
Fondée en 1940, la Crown Film Unit est la continuation de la GPO Film Unit (Département cinématographique de la poste britannique). Elle est intégrée au ministère de l'Information (Ministry of Information).

Même si le gouvernement britannique a également eu recours à d'autres sociétés de production (Verity Films, Paul Rotha Productions, Greenpark), la Crown Film Unit occupe une place particulière dans l'histoire du film britannique pendant la Seconde Guerre mondiale, en partie parce qu'elle a permis que se poursuive le Documentary Film Movement né dans les années 1930. (Le chef de file de ce mouvement, John Grierson, expliquait que ː "le citoyen britannique n'avait d'yeux que pour l'exotique, les confins de la terre ; nous voulions le ramener à ce qui se passait sous ses yeux, à sa propre histoire.") Entre 1940 et 1945, la Crown Film Unit produit des films sur les thèmes suivants ː la guerre (60 films), l'éducation (50), l'industrie et le travail (50), l'agriculture (40), la santé publique (40), la défense (25), l'alimentation (25) et le sauvetage (10). La plupart de ces films d'une ou deux bobines comportent peu de dialogues et sont accompagnés d'un commentaire. Ils sont diffusés dans les cinémas (pré-programmes) mais également lors de projections organisées par des personnes privées, des écoles, des clubs, etc. La célébrité de l'unité tient à la qualité d'un certain nombre de films individuels tels que Words for Battle (1941) et Listen to Britain (1942).
L'ensemble de cette production participe d'une tentative originale d'éducation populaire intégrée à la démarche de résistance stoïque des Britanniques face à l'ennemi nazi.
Pendant la guerre, les directeurs de production de la Crown Film Unit sont Alberto Cavalcanti (1940), Ian Dalrymple, J._B._Holmes (1943), Basil Wright (1945).
En avril 1946, le Central Office of Information (COI) est investi d'une partie des responsabilités du ministère de l'Information. En décembre de la même année, les documentaristes de l'Unité envoient un manifeste à Herbert Morrisson, député travailliste et responsable du COI à la Chambre des Communes ː "Depuis qu'en avril dernier le Central Office of Information a repris certaines fonctions du ministère de l'Information, l'expérience montre qu'en ce qui concerne la production de films, le nouveau service ne fonctionne pas avec la souplesse et la rapidité nécessaires à une information efficace. Les documentaristes se sont montrés aussi désireux de participer à cette évolution en temps de paix qu'en temps de guerre. Cependant le bilan de la production gouvernementale depuis le 1er avril est très inférieur à ce qu'il était auparavant, et ne répond pas aux exigences actuelles. Aucun film comparable à ceux tournés pendant la guerre n'a été réalisé. Retards, obstacles ont de plus en plus caractérisé la façon dont sont subventionnées les unités de documentaires. Ce déclin peut être attribué à plusieurs motifs sur lesquels à notre avis une enquête urgente se révèle indispensable."
L'Unité dépend à 80 % des commandes de l'État mais celles-ci se font de plus en plus rares. Les œuvres produites malgré tout abordent des thèmes sociaux (ex ː la délinquance juvénile dans Children on Trial (1946)) et médico-sanitaires (la syphilis dans The_people_at_No.19, la poliomyélite dans Polio Diagnosis and Management (1948) et His_fighting_chance (1949), la formation des infirmières dans Life in her hands (1951), la maladie mentale dans Out of True (1951), la promotion de la vaccination contre la variole dans Surprise_attack (1951), etc), les relations de la Grande-Bretagne avec ses colonies, la reconstruction du pays après la guerre, la promotion de nouveaux services publics, etc.
Malgré l'apparition de nouveaux commanditaires (National Coal Board, Iron and Steel Federation, Transport Commission), le déclin est inéluctable, notamment après le départ de John Grierson en 1950.
Le 29 janvier 1952, le gouvernement conservateur de Winston Churchill annonce la suppression pour raisons économiques de la Crown Film Unit.

Sources ː
L'Angleterrre et son cinéma, le courant documentaire 1927/1965, Cinéma d'Aujourd'hui, n°11, février-mars 1977, p. 116

GPO Film Unit (BFI Screenonline) (consulté le 20 mai 2020)
Crown Film Unit (BFI Screenonline) (consulté le 20 mai 2020)

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